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東西方各異的「民以食為先」

摘要"

今日世界上人類的主食,東方人以稻米為主,而西方人則以小麥為主。固然,這是各地人們的飲食習慣不同所致,但更重要的是,西方文明國家大多處於偏北的溫帶地區(「溫帶」兩個字翻譯得不甚恰當,事實上這個地區冬天會下雪,一點也不溫。況且,英文也只說是temperature zone而已。),而東方文明國家大多處於偏南的溫帶甚至亞熱帶地區。植物的生長當然與氣候密切相關,所以毋寧說東西方人們偏好不同主食的原因,可以說是西方較冷、適合小麥生產,而東方較暖、適合稻米生產使然。

關鍵詞:主食、萬里長城、愛爾蘭大饑荒

人口的增加與糧食的供給密切相關。每單位面積的農田所能產出的糧食,隨著農業技術的進步而增長,但當農業技術進步遇到瓶頸,糧食的產出便達到飽和點,這時人口的增加就會停滯。也就是說,一個帝國的君王想增加人口以增強軍力,並不是依靠君王的意願與命令就能達成,而是要三顧農業系教授,拜託教授們高抬貴手多花腦筋始能達成。
古人說:「民以食為天」,甚有見地。一個人的生命必須依賴食物而活,當天候不順或稻麥因疫病而無法收穫,人因飢荒而面臨死亡時,必然使出搶奪的本性而戰,因為至少還有存活的一絲希望。
中國的萬里長城建設,始自戰國時代的芻型、盛於秦代、而止於清代。老實說,長城的建設並非明智之舉,面對為了生存而不顧一切要來搶奪的饑民,終有被攻克的時候。明智的作法應該是與饑民商談,出借一時的糧食補救,待風調雨順時擇日而還。各民族之間互存慈悲之心,才能日長久安和平共存。歷史上發生多次的農民革命,也大多是基於糧食缺乏所引起。
硬體的建設終究抵不過人的軟心。明朝的滅亡,乃因長城抵不住吳三桂一個人的心。背叛的吳三桂引導城外的滿兵,經由隧道進入關內,幾千年來不斷努力補強或延長的萬里長城,一夕之間成為廢物,康熙皇帝心知肚明此番道理,自此不再修築長城而任其荒廢。
以小麥為主食的西方,偶然之間引進了易種易熟的馬鈴薯之後,人口倍增。而以稻米為主食的東方,不意之間引進了蕃薯,也同樣打破了人口飽和現象而加倍成長。
馬鈴薯原產於南美印加帝國的玻利維亞、智利、秘魯等一帶。歐洲國家引進馬鈴薯,始自十六世紀哥倫布的「再發現」新大陸(是rediscover,不是discover,因為印第安人早就居住在這塊土地上)。開始時,歐州人還因為基督教的觀念,認為埋在地底下的根莖類植物為不淨之物,而加以拒絕。可是,在歐洲發生長達三十年的宗教戰爭時,軍隊除了殺人之外還會焚燒對方的麥田,以斷絕敵人的糧食供應。但是少部分的馬鈴薯田地,居然能躲過這份絕殺之技。從此,由歐洲皇族與達官貴人開始推廣食用馬鈴薯,而及於一般人民。
以愛爾蘭為例,由於馬鈴薯的引進,十八世紀下半葉四十年之間人口加倍增長至800萬人。可是好景不長,1845年開始,馬鈴薯罹患晚疫病(late blight)而引起了知名的「愛爾蘭大饑荒」,自1845年至1852年的七年之間,包括餓死、病死及因饑荒而逃離海外的人數達200萬人,人口損失達四分之一。...更多內容,請見《機械新刊》雜誌。

 

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