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人類壽命的隨想

摘要"

人人都想長壽,貧窮人如此,富貴人更是樂此不疲。
秦始皇派人前往東瀛求取長生不老之藥,留下了徐福移居日本的傳說。道家窮畢生之力煉丹,冀求長壽成仙,可惜今日未見仙人。

關鍵詞:長壽、平均壽命、極限壽命、海佛列克極限、端粒

兩者雖然皆以失敗收場,但是奮力追求的決心,一則成就了文化交流的成果,另則也奠定了化學與藥學的基礎學問,不能不說是人類追求夢想不計成敗、努力必有成果的另類例證。
人類的壽命能不能達到無限?若果達不到無限的話,是否有壽命的極限呢?
雖然少數學者認為,藉由醫學與藥學日日進步,且經由動物實驗證實可延長鼠或兔等動物的壽命,進而推論人類的壽命可以隨著科學的進步而無限延長,但是由於所能延長的壽命隨每次的試驗而日漸減少,因此人類壽命無限論無法獲得絕大多數學者的贊同。
人類壽命有限說獲得支持,最重要的理由有兩點。
第一點是人類自己的因素。雖然醫學日日進步,也實際提高了人類的壽命,但是提高的是「平均壽命」,而不是「最高絕對壽命」。換句話說,醫學的努力只是彌補人類過去自行放棄的歲數(自行放棄指的是:放縱生活、未注重養生、落後的醫療技術等),而未有持續打破人類最長壽命的科學根據。事實上,有正式出生記錄的人類最高歲數,是由法國老太太卡爾曼(J.L.Calment)所維持的122歲,那是她1997年過世時所保持下來的記錄。雖然其後醫學技術更是日飛月進,但是最高紀錄卻仍無人打破。
第二點是天然的因素。人類的壽命雖然與醫學的進步密切相關,但是一個人一生之中經口而入的食物是否有益健康?「垃圾」速食食物攝取多少?看不見的農藥和重金屬又有多少入肚?還有經鼻孔吸入的空氣是否潔淨?居住環境是否讓人心曠神怡?這些天然的條件也絕對不能加以忽視。今日已知世界上的長壽國家,皆屬地理環境優雅或人民自制節食的地區。可惜,人類為了求取經濟發達、自我享受造成環境惡化,如何能夠再度恢復成上帝原本所賜的伊甸樂園呢?這種天然的因素也形成了人類壽命的極限。
人類的壽命既然有限,那麼歲數的極限到底是多少歲呢?經由人口統計學的研究與生物科學的論據(在著名的自然雜誌(Nature)發表) ,極限壽命有115、120、150、200歲等不同的論述。目前大多數的學者均集中在120歲這個數字上。最簡單的說法是,人類身上的細胞可分裂的次數大約為50次,而每次分裂的周期又大約為2.4年,因此50×2.4=120歲。
如此簡單的算術公式背後,其實隱藏了許許多多生物學者多年辛苦努力的成果。談起這個人類壽命有限說,就必須說明兩個學術名詞-----「海佛列克極限」與「端粒」。...更多內容,請見《機械新刊》雜誌。

 

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